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Charlie Watts, el baterista de los Rolling Stones, muere a los 80 años

La leyenda del rock & roll "falleció pacíficamente en un hospital de Londres el martes temprano rodeado de su familia", según el publicista
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Archive Photos/Getty Images

Charles Robert “Charlie” Watts, el baterista de los Rolling Stones, ha muerto a los 80 años.

El publicista de Watts confirmó su muerte en un comunicado: “Es con inmensa tristeza que anunciamos la muerte de nuestro amado Charlie Watts”, decía. “Falleció pacíficamente en un hospital de Londres hoy, rodeado de su familia”. La declaración se refirió a Watts como “uno de los mejores bateristas de su generación” y cerró solicitando que “se respete la privacidad de su familia, miembros de la banda y amigos cercanos en este momento difícil”.

La muerte de Watts se produce varias semanas después de que se anunció que el baterista no podría participar en la gira No Filter de los Rolling Stones por los escenarios estadounidenses. “Charlie se sometió a un procedimiento que fue completamente exitoso, pero sus médicos concluyeron esta semana que ahora necesita un descanso y una recuperación adecuados”, dijo un representante de la banda en un comunicado en ese momento.

Su toque ligero, sentido rítmico singular y sensación impecable, como se escucha en canciones de rock canónicas como Paint It, Black, Gimme Shelter y Brown Sugar, lo convirtieron en el motor que impulsaba la música de los Stones y en uno de los bateristas más famosos y respetados de todos los tiempos.

Como dijo Keith Richards en 1979, “Todo el mundo piensa que Mick y Keith son los Rolling Stones. Si Charlie no estuviera haciendo lo que hace con la batería, eso no sería cierto en absoluto. Descubrirías que Charlie Watts ES los Stones”.

Y, sin embargo, Watts era muy diferente al resto de los Stones. Su elegante sentido del vestir, por el que Vanity Fair lo eligió para el Salón de la Fama de la Lista Internacional de los Mejor Vestidos, estaba en última instancia en sintonía con el jazz que amaba y que a veces tocaba. Watts también se mantuvo fiel a Shirley Shepherd, su esposa desde 1964, lo que lo distinguió un poco de sus compañeros de banda excesivos y fiesteros.

A diferencia de los guerreros de la carretera natos como Keith Richards, Watts a menudo parecía desinteresado en las giras y daba la clara impresión de que los Stones eran un trabajo más que una vocación o una elección de estilo de vida. Su batalla contra las drogas y el alcohol a mediados de los ochenta fue en gran parte privada, como muchas cosas sobre él mismo. “Me encanta dejar que la gente haga lo que quiera, lo que no hace que los líderes de banda sean buenos”, le dijo a Rolling Stone en 1991. “Si yo hubiera liderado a los Rolling Stones, no habrían llegado a ninguna parte. Todavía estaríamos tratando de encontrar un amplificador, 30 años después”.

Watts nació el 2 de junio de 1941 en Londres, hijo de un camionero. Fanático del jazz y coleccionista desde temprana edad (Miles Davis, Dexter Gordon y Charlie Parker eran los favoritos en particular), tomó la batería alrededor de los 14 años, durmiendo con su traje favorito de vez en cuando para darle el mismo aspecto que el de Parker.

El mítico baterista tocó en combos de jazz hasta 1962, cuando comenzó a dividir su tiempo entre tocar en Blues Incorporated de Alexis Korner y trabajar en un diseñador gráfico de una agencia de publicidad.

Watts fue el primer baterista de los Stones, pues la banda tocó su primer concierto en 1962 con la formación del cantante Mick Jagger, el pianista Ian Stewart, los guitarristas Keith Richards y Brian Jones, el bajista y futuro líder de Pretty Things Dick Taylor, y el baterista y futuro Kink Mick Avory.

A los pocos meses, Avory salió, Watts entró y tocó en su primer concierto con los Stones el 12 de enero de 1963 en el Ealing Blues Club. Su primer sencillo, una versión de Come On de Chuck Berry, fue lanzado en junio de 1963. It ‘s All Over Now, su primer Reino Unido no. 1, llegó en junio de 1964. I Can’t Get No Satisfaction, impulsado por la implacable fuerza de Watts, alcanzó el número uno en los EE. UU. en mayo de 1965.

A pesar de toda su habilidad discreta detrás del kit, Watts parecía muy consciente de que él era un elemento insustituible del sonido de los Stones.

Como dice una famosa historia del apogeo de la banda, Jagger llamó una vez a la habitación de hotel de Watts en medio de una fiesta que duró toda la noche preguntando “¿Dónde está mi baterista?”. Según los informes, Watts se levantó, se afeitó, se vistió con un traje, se puso una corbata y zapatos recién lustrados, bajó las escaleras y golpeó a Jagger en la cara, diciendo: “No vuelvas a llamarme tu baterista nunca más. ¡Eres mi maldito cantante!”.


Tanto como las letras de Jagger o los riffs de Richards, el cronometraje de Watts en las canciones de los Stones convirtió estos temas en piezas claves para la agrupación: La sensación suelta, casi jazzística de 19th Nervous Breakdown, su ritmo con Richards en Beast of Burden, su control extraordinario con un ritmo muy extraño en Get Off of My Cloud, el rebote de Jumpin ‘Jack Flash, su helada trampa en Gimme Shelter, todas estas son clases magistrales sobre cómo servir la canción y darle forma al mismo tiempo.

Además de su brillante interpretación de la batería, Watts también usó sus habilidades de diseño para diseñar varias etapas de la gira, incluida la etapa de loto de 1975, la gira Steel Wheels ’89 / ’90, la gira Bridges to Babylon, la gira Licks y la gira Bigger Bang.

Fuera del trabajo diario, Watts tocaba jazz con frecuencia. En 1986, debutó con la Charlie Watts Orchestra de 32 piezas, que estaba llena de jazzistas británicos contemporáneos. En 1991, con Charlie Watts Quintet, lanzó From One Charlie …, un homenaje a Charlie Parker que incluía su libro infantil poco visto de los años sesenta, Oda a un pájaro de alto vuelo.

En junio de 2004, Watts fue diagnosticado con cáncer de garganta, fue tratado y, de esta manera, entró en remisión, lo que pareció traer una energía renovada a los Stones, con quienes Watts continuó jugando durante toda su carrera.

Cuando no tocaba música, Watts y su esposa Shirley eran dueños de una granja de caballos. La pareja tuvo una hija, Serafina, y una nieta, Charlotte.

“Amo esta banda, pero no significa todo para mí”, dijo Watts en 1981. “Siempre pienso que esta banda se va a doblar todo el tiempo, realmente lo hago. Nunca pensé que duraría cinco minutos, pero pensé que viviría esos cinco minutos hasta la empuñadura porque los amo. No me importa si me retiro ahora, pero no sé qué haría si dejara de hacer esto. Me volvería loco”.