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Eddie Van Halen habla sobre sus héroes de la guitarra y cómo encontró su sonido

En una entrevista inédita y exclusiva de 2011, Eddie Van Halen le echó un vistazo a sus influencias
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El guitarrista falleció el pasado 6 de octubre de 2020

Martin Philbey/Redferns/Getty Images

En noviembre de 2011, ROLLING STONE preparó un listado de los mejores guitarristas de todos los tiempos, Eddie Van Halen nos llamó para hablar un poco. En la entrevista, Van Halen, quien falleció de cáncer el pasado 6 de octubre de 2020, habló sobre su listado personal de héroes de la guitarra (Eric Clapton fue su número uno), los orígenes de su estilo, y mucho más. Aquí está toda la conversación por primera vez.

Te levantas temprano.

Siempre me levanto temprano. Yo me despierto entre las 5 y 7 de la mañana y hago ejercicio. He hecho eso durante un tiempo.

Así que llenaste tu voto anoche.

Sí, bueno, tú sabes, lo intenté. Porque nunca he entendido en qué se basa esto. Porque personalmente nunca me he calificado como guitarrista, o a alguien más. Para mí esto no es como los Juegos Olímpicos o una competición, ¿sabes a lo que me refiero?

Déjame ponerlo de esta manera. En los días de Beethoven, Mozart, Tchaikovsky y Chopin, ¿cómo los hubieras calificado? Todos eran buenos en lo que hacían, y no podrías ponerlos en ningún orden. 

Te escucho, te escucho.

Así que nunca entendí ninguna de estas encuestas, o quién es más importante o qué. Pero si no quieres verlo de esta manera en la que yo veo las cosas, tendría que empezar por la gente que nos dio la guitarra eléctrica, o sea Les Paul y Leo Fender. Porque sin ellos no tendríamos una guitarra con la que tocar. Les Paul, por ser guitarrista e innovador, le daría el primer lugar. Leo Fender no era necesariamente un guitarrista, pero estaba rodeado de ellos y creó una guitarra eléctrica. Luego vino Eric Clapton, quien está en la cima de mi lista. Lo que me atrajo fue su manera de tocar, su estilo y su vibra que eran pura simplicidad y su tono y sonido. 

Básicamente tomaba una guitarra Gibson y la conectaba directamente en un amplificador Marshall y eso era todo. Lo básico. El blues. Tu sabes, eso fue lo que terminé haciendo, no me gustaban las Les Paul o las Fender. Así que las combiné, tomé las mejores partes de cada una y cree mi propia guitarra. Básicamente Clapton es el único que me influenció. En sus días de Cream. Cuando Cream ya se había disuelto, casi que ya había aprendido lo que necesitaba y me fui con mis conocimientos. 

¿Recuerdas la primera vez que te encontraste con la música de Clapton? Para ese momento habías escuchado algo de la era pre-Cream? 

Luego de Cream escuché un poco de los Bluesbreakers, pero mis cosas favoritas de él están cuando estaba en Cream. Que fueron como dos o tres años. No fue mucho, pero lo que realmente me gustaba eran sus presentaciones en vivo, como Wheels of Fire y Goodbye, Cream, porque podías escuchar a los tres tipos tocando en su salsa. 

Y tú ralentizabas esos discos y aprendías cada lick.

Sí, hacía eso con el tocadiscos. Aunque todo eran bases de blues… Tenías tres acordes y 12 notas para trabajar. Es muy básico. Para el momento de Clapton, tenías a Jimmy Page, Jimi Hendrix, Jeff Beck y Townshend y todos esos chicos. Pete Townshend fue una influencia como guitarrista rítmico. Nunca me metí mucho en lo de Hendrix. Creo que nunca compré un disco de él. Era más abstracto en lo que hacía. 

Recuerdo cuando dijiste eso cuando niño, que no sabías cómo reproducir lo que hacía Hendrix con su wah-wah y otros pedales.

Exacto. No podía comprarme esas mierdas. Así que Clapton era lo que me funcionaba.

Algunos dicen que no pueden escucharlo en tu forma de tocar. No pueden descifrar que estás influenciado por Clapton.

Bueno, luego de Cream el cambió, ¿sabes? Cuando comenzó a hacer I Shot The Sheriff y esas cosas, y cuando se unió con Delaney & Bonnie, su estilo cambió completamente. O al menos su sonido. El factor más importante era el siguiente, cuando escuchas sus trabajos en vivo, escuchas a los tres integrantes y eran Jack Bruce y Ginger Baker los que realmente hacían que Clapton sonara tan bien. Porque era un par de chicos jazz empujándolo. Creo que hace un tiempo leí que Clapton dijo, “No sabía lo que realmente estaba haciendo”. Él solo intentaba seguirle el ritmo a los otros dos.

Pero es gracioso, porque cuando regresé a la época de John Mayall Bluesbreakers, encontré a Peter Green, quien es más Clapton que el propio Clapton. Él tenía un poco más de sabor, era más suave. No sé qué fue de él.

Tenía algunos problemas mentales.

Eso supe. Pero creo que todos estamos un poco locos de tocar tanta guitarra eléctrica. De todas formas, fue difícil llenar este listado.

Pete Townshend como guitarrista rítmico, ¿fueron las triadas el uso de tonos pedal lo que te gustó? 

Era el poder y la intensidad, y de nuevo la simplicidad. Tú sabes, nada era complicado. Escucha My Generation. Incluso lo que vino después en Who’s Next, todo son puros power chords.

¿Qué me dices de Tony Iommi?

El padre del heavy metal para mí.

¿Él te inspiró a bajar la afinación?

Bueno, eso fue porque era más fácil para el cantante. Además, si escuchas nuestros primeros discos, nunca afiné con nada. Nunca afiné con un piano o un afinador, sino que siempre tomaba mi guitarra y le pedía al bajista que me afinara. Así que siempre estábamos en medio de las notas del piano. Me he dado cuenta que la mayoría de cosas fueron accidentes, ¿sabes?

Hablemos de otros guitarristas que te gustan. Sé que eres fan de Steve Lukather.

Él es un tipo de estudio. Comenzó tocando en muchos discos de otras personas, tanto así que podía tocar cualquier estilo que quisieras. Me asombra la manera camaleónica en que toca. Puede mandarse a cualquier situación y brillar. Es difícil saber quién es él en realidad. Él es un guitarrista de guitarristas, un músico de músicos. Yo soy un guitarrista de rock and roll y estoy bendecido por estar en una gran banda de rock.

¿De quiénes te gusta el vibrato?

Hay algo sobre Angus Young. Es divertido, recientemente leí algo sobre él donde dice que que él no se califica como guitarrista, y yo tampoco. ¿Cómo te calificas como guitarrista? Tú solo haces lo que debes hacer, y haces parte de una gran categoría. 

No quiero que esto suene mal, ni lo digo en mala onda, pero es como si AC/DC tuviera una sola canción, pero es una gran canción. Brillantemente construida. De nuevo, es la simplicidad lo que te hace mover la cabeza. 

Tal vez podrías hablar un poco más de Tony Iommi y otras de tus influencias más pesadas.

Con Tony, bueno, fueron los riffs y el poder de la música. Luego tienes a personas como Ritchie Blackmora y Leslie West. West tiene ese tono increíble en Mountain. Y Ritchie Blackmore me gusta por su uso del vibrato en Deep Purple in Rock de 1970. Ambos tenían grandes riffs. O sea, Smoke on the Water debería estar en los libros de historia

¿Crees que la guitarra eléctrica ya tuvo su tiempo?

Lo pondré de esta manera. Cuando crecí, tenías a Cream, a Zeppelin, a Hendrix, The Who, Deep Purple, Black Sabbath. Tenías tantas bandas y todas eran muy, muy diferentes. Eso no parece ser así hoy en día. Todo el mundo, para mí, casi que suena igual. No quiero sonar como mi padre, como un papá, pero la música de hoy en día no es tan única para mí. 

¿Tu hijo te ha mostrado cosas chéveres?

Realmente no escucho lo que él escucha, pero lo que sí trae a la banda es una energía muy joven.

Jimmy Page, te gusta, ¿cierto?

Sí, por las canciones. Pero para mí el único que sabía de solos era Clapton.

Tú has dicho que los pull-offs de Jimmy Page en Heartbreaker te hicieron pensar en el tapping a dos manos.

Sí. Bueno eso fue lo que me inspiró a hacer hammer-ons, o como se llame. No le puse nombre cuando lo hacía, simplemente se fusionó con mi manera de tocar. Ahora les llaman hammer-ons o pull-offs, no sé qué es eso. Pero lo que sí me hizo pensar fue en convertir a mi dedo índice de la mano derecha en un sexto dedo de mi mano izquierda.

¿Escuchas mucho a Jeff Beck?

Lo conocí hasta que sacó Blow by Blow (su disco de jazz fusión de 1975). Fue la instrumentalidad. Y Wired de 1976. Hay muchas cosas interesantes ahí. Creo que lo que más me gustó fue la experimentación.

¿Aún estás obsesionado con las guitarras en general?

Oh sí, siempre estoy haciendo cosas con las mías. Las miro y dijo, “me gusta esto, no me gusta aquello”, así que las cambio, por necesidad, porque quiero que la guitarra haga lo que yo quiero. Las perillas de volumen y tono en mi guitarra son diferentes. Normalmente son las mismas en una guitarra. En la mía, la de volumen es muy fácil de girar, es de baja resistencia. Mientras que la de tono es difícil de girar, así que se queda donde la pongas, y no se mueve accidentalmente.

Aún intentas perfeccionar tu tono. 

Siempre estoy cambiando los pick-ups, para tener un sonido más cálido, suave y con sustain

¿Escucharemos algo tuyo pronto?

Claro, eso es lo que hacemos. Vivimos de la música, pero esa es otra entrevista.